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欧空局尝试利用月壤制造氧气

未来月球基地模拟地图。来源:欧空局官方网站

科学日报记者?刘霞

根据美国《新闻周刊》网站最近的一份报告,欧洲航天局(ESA)已经建造了一个原型设施,利用月球土壤模拟物制造氧气。目前,他们正在改进和调整该设施,希望最终建立一个“试验工厂”,从月球上真正的月球土壤中生产氧气。一旦成功,预计它将在未来的太空探索和月球定居中发挥重要作用。

月球土壤包括月球上的灰尘、土壤、砾石和相关物质。月球土壤含有40%-45%的氧气,但这些氧气不能直接利用,因为它们与月球土壤化学结合。为了提取这种氧气,月球土壤必须经过熔盐电解处理。

为了从月球土壤中生产氧气,欧空局在荷兰的欧洲空间研究和技术中心(ESTEC)建立了一个氧气生产设施。在ESTEC的设施中,研究人员首先将月球土壤模拟物和熔融的氯化钙盐一起放入金属筐中,加热到950℃,然后给月球土壤模拟物通电以提取氧气。这个过程还会产生一种重要的副产品,一种有用的合金。

欧空局研究员亚历山大梅里斯说:“新设施已经投入使用。我们可以微调它,比如降低工作温度。最终目标是建立一个“试验工厂”,利用真正的月球土壤在月球上持续生产氧气。”

英国格拉斯哥大学的贝丝洛马克斯是该项目的研究成员之一,她说:“由于许多太空机构希望在不久的将来在月球上建立长期居所,并能从月球资源中获取氧气,这对未来的月球居民非常有用,无论是呼吸还是就地生产火箭燃料。”

欧空局结构、机械和材料司司长托马斯吉迪尼指出,欧空局和美国航天局计划进行一次载人登月任务,将宇航员送上月球并在那里生活一段时间。“为了更好地完成这项任务,我们正试图通过工程方法在原地系统地利用月球资源。我们正与来自人类和机器人探索机构、欧洲工业和学术界的同事合作,提供一流的科学方法和类似的关键支持技术,以便人类能够在未来长时间留在月球甚至火星上。”



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